از جمله کار آمد ترین جرثقیل ها برای استفاده در مناطق ویژه اقلیمی جرثقیل ریلی است که کاربرد فراوانی در صنعت، معدن و تجارت دارد. از انواع این جرثقیل می توان به جرثقیل های راه آهن اشاره کرد. این قسم جرثقیل قابلیت حرکت بر روی سیستم ریلی استاندارد را دارا هستند و از این جهت امکان جابجایی آن ها به تمامی نقاط تحت پوشش خطوط ریلی مقدور است
جرثقیل راه آهن معمولاً شبیه جرثقیل ثابت است با فرض این که سکوی مسطح ماشین ریلی حامل جرثقیل دارای مرکز ثقل بوده و این امر امکان گردش 360 درجه را برای جرثقیل راه آهن فراهم می سازد. این نوع جرثقیل برای جابجایی ماشین آلات و یا تجهیزات سنگین و یا سبک و نیز بارگیری قطعات بر روی ترنسفرهای ریلی استفاده می شود.
که از این احاظ بسیار کارآمد بوده و کارایی خود را در این عرصه به خوبی ثابت کرده است ضمن اینکه در ساخت پل ها، ریل گذاری و ساخت شبکه ریلی بسیار مفید بوده اند و می توان گفت گسترش شبکه ریلی خود را به این نوع از جرثقیل ها متکی دانسته است.
در حدود سال 1890 ، اندازه ی جرثقیل ها افزایش یافت و تا سال 1910 جرثقیل های بخار به اوج توسعه خود رسیدند بسیاری از این جرثقیل ها در سال های حدود 1910 به قدری مفید و قدرتمند بودند که تا دهه 1980 در خدمت کار بوده اند.
در دهه 1980 میلادی جرثقیل های کنترل شده بزرگ و هیدرولیکی پا به عرصه صنعت گذاشتند این جرثقیل های خودرویی توانایی حرکت در بزرگراه ها را داشته و می توانستند با سرعت بیشتر خود را به صحنه تصادفات برسانند. و به علت تحرک پذیری بالا بهتر از یک جرثقیل که فقط به دسترسی ریلی محدود می شود می توانند در حین صحنه تصادف مانور دهند. در دهه 1990 نسل جدید جرثقیل های ریلی ظهور پیدا کرد. نسل جدید دارای شاسی راه آهن حرفه ای با سرعت بالای 100 کیلومتر در ساعت بود.
تولید کنندگان بزرگ جرثقیل های راه آهن کشور های آلمان، بریتانیا، ایالات متحده و روسیه هستند